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是噱头还是变革?大企业为何都竞相拥抱区块链

网易科技讯8月25日消息,据国外媒体报道,即使诸如比特币以及以太坊等的热潮正在消退,但这些数字货币的基础,背后的区块链技术却依旧生机勃勃。日前《财富》撰文描述了大企业都是如何利用区块链技术的,同时也阐述了为什么这些各行各业的巨头无法忽视这种技术。

是噱头还是变革?大企业为何都竞相拥抱区块链

一个夏天的早晨,在布鲁克林大西洋大街的一家咖啡店里,我坐在自己的苹果笔记本前,全球数以万计的机器正在将我拉进他们的集体。我所做的,是在创建属于我自己的数字令牌,通俗讲,是称之为以太坊的数字货币。

以太坊开发工作室ConsenSys位于布鲁克林布许维克社区,其软件开发人员迈克戈尔丁(Mike Goldin带我走进了数字货币的编码过程。在区块链技术的高山前,戈尔丁就是我的夏尔巴想到,会竭诚地以最大的耐心回应我的每一个疑问。

就在前一天,我花费了10多个小时下载软件。而戈尔丁告诉我,我们将在几分钟内完成工作,实现我的目标。

在为我自己的数字令牌考虑了各种名称后,“fortunecoin”,“hackettoken”,“两者都不”,我想起一个引发90年代互联网泡沫破裂的词语:“Petsdotcoin”。然后我点击了“创建”。 ”

经过二十七秒钟,在一个区块确认后,我成为了新创建的500枚Petsdotcoin令牌的所有者。此次创建过程花费了我1.57美元,主要是以太坊网络加密机制的开销。尽管有这笔开销,但系统提示我目前所持有的令牌价值在0以太,或者通俗点讲就是0美元。现在来看它们毫无价值,但是如果我把这些东西与一些有价值的商业理念相结合,那么这些所谓的Petsdotcoin数字霍斌就可以为为投资者提供一个新方法来资助我,并参与到这样一个小型的虚拟化应用程序内经济模式之中。这样以来,我的数字货币就被赋予了深层的经济意义。

如果您持续关注,就会清楚数字令牌是一种新的资产形式,由比特币和以太坊等隐私安全网络提供技术支持。今年以来,该领域吸引了很多疯狂投资者,他们为这些电子钱币带来了荒谬的估值,有人将其视为可以与早期互联网相媲美的概念。 据公开媒体报道,所有虚拟货币的总市值已经高达1350亿美元,而年初还不到200亿美元。

数百个相关项目通过ICO共募得资金十多亿美元。不少资金已经投资于区块链技术的方方面:区块链数据存储(诸如FileCoin,Storj);数字广告(诸如基本注意力代币Basic Attention Token,adToken)。也有相应技术为拉斯维加斯的一家绅士俱乐部提供限量资格(Legends Room),甚至于大麻买卖(Potcoin)。此外还有一种专门针对牙医服务的加密货币(DentaCoin)。在最近发布到Instagram的一张照片中,拳击手弗洛伊德·梅威瑟(Floyd Mayweather)坐在私人飞机上,周围堆着美元钞票,向公众兜售一种称之为Stox的数字代币。有不少人认为关于ICO的炒作已经达到异乎寻常的疯狂。

聪精明的投资者也在试水相关业务。诸如红杉资本,安德森霍洛维茨(Andreessen Horowitz),联合广场创业投资公司风险投资公司已经向隐私对冲基金投入了数百万美元。加密数字货币这个话题无疑让华尔街愤怒不已。但值得注意的是,这个领域的长线投资者对于数字货币的这种疯狂分歧很大。安德森霍洛维茨普通合伙人克里斯·迪克森(Chris Dixon)坦言:“现在很容易将注意力放在短期的ICO资金上。我认为不幸的是光环掩盖了更重要的技术背景。”

包括狄克逊包括,认为基于令牌的区块链项目将锁定互联网的下一场革命,产生出的知名企业和服务能够为用户提供更多的价值,同时不再依赖广告商或中间商。

Facebook,认识Tokenbook。

透过ICO的疯狂,您可以看到同样的会计创新灵感带来的另一种转变。从金融到能源,再到医疗保健,食品等众多行业,很多现有业务正在通过这一新兴技术去中间化,或是降低成本,或是更有效地分享和保护信息,亦或是以前所未有的速度开发出新产品。他们之所以这样做是因为明白终有一天行业的生存可能会受到威胁:亲眼看到数字,云端和移动技术如何对待掉队的公司后,没有人想成为落后者。

这种神奇的技术就叫做区块链块链。

目前没有任何一个术语比区块链更为愚蠢,更难理解。今年夏天,在《财富》举办的技术头脑风暴大会上的讨论中,Blockchain是一家位于伦敦的加密货币提供商,首席执行官彼得·史密斯(Peter Smith)半开玩笑地将“区块链”定义为销售人员杜撰的营销术语。

更为准确一点的定义可能如下:一个块链是一种分布式总账技术,后者主要是企业用于跟踪信用和借记创建的各类表格。但是,这不是简单的财务数据库。区块链块的重要特征之一是将密码验证的事务连接(或者称之为“链”)到列表(可以称之为“区块”)的序列中。整个系统使用复杂的数学函数来计算出谁拥有什么,以及相关时间的最终记录。通过适当应用,区块链可以确保数据完整性,维护可审计记录,而最新的区块链技术甚至可以将金融合同转化为可编程软件。它属于分类帐,虽然并不新鲜,但无疑正在成为主流。

区块链技术的狂热支持者表示,这种技术的开发在某种意义上堪比会记学中的复式记账法。这是意大利文艺复兴时期出现的一种革命性资产和负债纪录的方法,根据一些历史学家的说法,其为资本的大船带来了劲风,允许投资者和企业家相互合作寻求商机,从而获得成功。而打个比方来说,区块链就是三式记帐法(triple entry bookkeeping),其中第三个类目是适用于任何交易的可验证加密收据。

也许最让人心潮澎湃的是,一个区块链的可以让竞争对手相互合作,从而创造出一个所有人都可以访问,但没有人可以控制的共同记录。这是中本聪(Satoshi Nakamoto)的天才想法,其发明了比特币并于2009年首次公开发布。(从那之后,单个比特币曾达到过4300美元。)比特币的秘籍之一就是其同一机制,允许人们通过交易的规范性命令 达成一致,从而通过基于游戏理论的加密手段和经济激励双重组合来防止重复开销和欺诈。同时所有这些交易都不需要诸如银行之类的第三方或中间人。即使参与者之间没有相互信任,他们也可以依靠自己通过软件创建的分类帐来完成交易过程。通俗的讲,你不需要让盗贼有荣誉感,你只需要一个区块链。

如果说比特币证明了去中间化的可能性,而其竞争对手系统以太坊的巧妙构思将自己推向了一个合乎逻辑的极端。 Vitalik Buterin是俄罗斯一位二十多岁的程序员(今年其排名《财富》40强榜单第10名),创建了一个面向所有人的区块链:以太坊可以创造任何的资产形式,这使得它掀起了数字令牌热潮。

但是,以太坊在展示区块链的基础灵活性,其崛起也加速了大型美国企业对区块链的研究与开发。这些大企业不断适应和推进核心技术,以适应自身需求。虽然有些人正在探索如何开发新型数字货币和开源免费的区块链生态系统(比特币和以太坊就是其中的典型例子),但更多的经历是集中在这些系统背后的技术如何为其业务增加价值,也就是从记录病人病历到跟踪肉食品的来源,从而帮助企业解决所有遇到的问题源。许多企业正在开发“授权”或“私有”区块,其架构更为集中,专为更加集中的架构而设计,只有经授权的操作人员可以参与进来。

对于一些区块链技术的忠实拥护者来说,这种企业开销与中本聪最初的区块链理念相悖。 加密伙伴对冲基金Polychain Capital创始人Olaf Carlson-Wee坦言,“区块链这个词基本上被用于企业软件营销。“诸如区块链初创企业Chain首席执行官亚当·路德温(Adam Ludwin)的一些企业家认为认为,如果技术跟踪的目标不是财务,那么新的分类帐技术并不是真正的区块链。纽约金融公司组织R3 CEV是一家区块链创业公司,现在已经回避了这个词,称自己是“分布式账本技术(distributed ledger technology)”公司。

但这种对术语本身的分歧并不妨碍科学的发展。最终,任何开发的数据结构只要具有加密签名以及组织利益相关方等因素,就属于区块链技术的范畴。 麦肯锡全球银行业务合伙人马特·希金森(Matt Higginson)表示:“它会像舒洁纸巾一样普及。无论你怎么称呼这种技术,但毋庸置疑越来越多的企业都在进入这一领域。”

弗兰克·亚纳斯(Frank Yiannas)的公司总部位于北卡罗亚纳州费耶特维尔市。去年十二月的一天,他去了附近一家沃尔玛超市,并拿起一包芒果切片。亚纳斯是主管沃尔玛食品安全的副总裁,而水果是有关食品安全重要实验的一部分。他把芒果带回办公室,放在会议桌上,同时给他的团队下达了一个任务。 “找出这个芒果来自哪里,”他下令,按下了计时器。

工作人员花费6天18小时26分才得到答案。亚纳斯坦言,这要好得多,有时公司需要花费数周才能够得到最终结果。但近一周的时间依旧有些过长。在发生食源性疾病的情况下,溯源花费的时间越长,代价就越高。在那种情况下作为预防性措施,沃尔玛可能不得不把每一个芒果产品都下架。无论是农民,经销商还是沃尔玛超市本身,都将受到经济打击。

亚纳斯多年来一直在追求他所谓的“食品溯源技术”,这项技术可以对供应链中的产品进行实时跟踪。他承认他起初对于区块链技术在食品溯源中的效果“非常怀疑”,但他尝试了这种技术。沃尔玛与IBM(IBM,+ 0.48%)合作在Hyperledger Fabric区块链上进行了试运行,Hyperledger Fabric是一个在Linux基金会Hyperledger集团的管辖范围内开发的区块链,能够让公司在区块链研发方面进行深度合作。

在沃尔玛的试验中,其通过区块链追踪和记录食品的出货。从农场开始,每盘芒果都用数字标识符标记。每当芒果经过检查点——从农场到经纪人,到经销商再到超市仓储,其状态都被逐一扫描和记录。

实验之后的几个月,亚纳斯为我演示了一次对芒果的溯源过程。他在门户网站上输入了一个六位数的“批号”。就在一瞬间,关于芒果的细节出现在屏幕上:芒果切片,10盎司,“汤米”品种(为长距离运输而优化的芒果品种)。果实于4月24日从墨西哥南部的瓦哈卡果园收获。一天后,水果经过热水灭菌杀卵。 4月27日,一家进口商收到货物;再过几天,它通过海关和边境保护局,进入美国加工厂;5月1日被加工成芒果切片;随后芒果被运输到洛杉矶的一个冷库。如果你点击鼠标,可以弹出一个安全检查证书。最后,这包芒果切片随其它商品抵达沃尔玛超市。

那么编译和显示所有这些信息需要多长时间?大约两秒钟。

今年夏天当亚纳斯在沃尔玛年度股东大会上展示的时候,花费的时间也是如此之短。如果大肠杆菌或沙门氏菌爆发,花费两秒和六天,之间的差异非常关键,甚至可以挽救生命。但是在供应链应用背景下,区块链技术不仅仅可以快速追溯食物来源,其能够让系统精细化运行,产生的安全记录可以有效防止欺诈行为,并为管理人员提供一个易于操作的界面,也便于监管机构在必要时仔细查看。

“这里的区块链技术并不是追逐闪亮的比特币,”亚纳斯说。 “我们正在努力解决业务难题。”

其他企业也正在探索区块链技术的潜力。丹麦航运巨头马士基已经开始测试区块链技术,用于跟踪其航运量并与海关官员进行实时协调。法国飞机制造商空中客车公司正在探索使用区块链来监控复杂的飞机零部件,从而让组装飞机更有效率。德国汽车制造商戴姆勒也试图在组装汽车中使用区块链技术。

区块链应用的范围不仅仅限于挡风玻璃水或西瓜等有形商品:许多公司和政府认为区块链可以帮助他们构建防篡改的数据存储系统。英国防务承包商BAE Systems正在探索使用区块链技术共享网络安全威胁数据。 而医疗健康行业平台Pokitdok以及Gem正在通过区块链技术改进电子病历管理。而埃森哲与微软(MSFT,+ 1.40%)合作为联合国旗下组织建立了相关的数字身份识别系统,对于缺乏正式身份证明的难民尤其有用。

但需要清楚的是,即使有这些潜在的应用,也可能没有一个行业可以像金融业这样,区块链技术对其的影响是如此明显。

摩根大通区块链项目主管Amber Baldet办公桌后面玻璃板上是一个不起眼的草图。它显示四个圆圈,四个矩形,一些黑色的连接线,以及SRI,UTAH和加州大学洛杉矶分校等学术机构的缩写。

这个草图是互联网雏形Arpanet的简要描绘。 Baldet认为自己的工作也处于类似的发展阶段。她说,对于企业而言,区块链技术就相当于1969年的互联网,他们正在研发一种能够与互联网相媲美的重要技术。

作为比特币的基础,金融业是区块链技术最明显的延伸领域。贸易融资,证券清算、结算以及跨境付款和保险都是可以随之改进的业务领域。微软正在与美国银行围绕行业数字化和自动化货币流动合作开发相关的区块链技术。汇丰银行,ING,美国银行以及其他八家银行最近以同样目标在R3的Corda分类帐上完成了区块链原型构建申请。资产管理公司Northern Trust正在使用Hyperledger Fabric保存私募股权交易记录。而区块链创业公司Ripple则建立了一个与SWIFT银行同业拆借服务相竞争的支付网络。在竞争激烈的金融行业,客户需要更快速的交易响应以及更低的成本,这样以来构建区块链相关系统的回报非常之大。如果错失了这一机会,后果会相当痛苦。

根据摩根大通的要求,Baldet的团队构建了一个所谓的经授权以太坊区块链变体。银行于去年底通过一般公共许可证”向公众开放了代码,允许任何人从区块链中获益或者为构建区块链做出贡献。这个区块链被称之为Quorum,是摩根大通以开源发布的第一个软件。鉴于银行对保密和安全的要求极高,这一举动非常不寻常。但是,摩根大通认为这样一个协作平台有益于各方。 Baldet通过马萨诸塞州剑桥麻省理工学院技术评论(MIT Technology Review)解释说:“我们在与同行和客户的交易过程中花费了大量资金和精力。”这样的平台越多,对我们来说就越好。“

摩根大通的小组已经打破了惯常的交易模式。 3月份,Quorum还增加对“零知识证明”的支持,这是区块链系统Zcash开发商Zerocoin Electric Coin Co.研发的高级加密技术。这种加密技术能够使得系统对于隐私的保护更为有效,获得了不少非营利组织的认可,在公有区块链领域有着广泛应用。当然对于摩根大通而言,特别是从数据机密性和可扩展性方面考虑,更能发挥私有区块链的优势。

然而,许多行业内部人士认为,公有区块链以及私有区块链技术最终将会融合在一起,正如互联网的发展进程一样。 ConsenSys公司负责人、企业以太坊联盟创始董事会成员杰里米?米勒(Jeremy Millar)指出“我认为在未来两到三年内我们能够看到公有区块链和私有区块链之间的差异将消失。我们谈论的将是连通全球各个行业的区块链。”

微软近期举在曼哈顿举行了一次区块链闭门峰会,我问一群高管是否同样对区块链技术看涨。他们的回应从“绝对”到“我不知道”各有不同。Quorum首席工程师Patrick Nielsen无意中听到了我的疑问。他的梨形胡子几乎不能掩盖他对于这种技术的乐观。早期在互联网的拓扑结构中,仅仅是一些学术机构和军事研究机构,他笑着解释,“只需要为网络添加更多的节点。”

如果当所有这些节点都加入进来,它可能预示着人类,公司以及相应的数据组织方式都会发生重大转变。区块链技术有些类似于20世纪70年代问世的TCP / IP网络设计,后者堪称计算机交换数据形式的分水岭。这项技术改变了以往点对点的通信模式,为互联网的大规模拓展打下了基础。

如果说互联网是一个超级网络,那么以最纯粹的形式来说,区块链是将这些网络转变为分布式模块的一种方式。 20世纪诺贝尔经济学奖获得者、著名经济学家罗纳德·科斯(Ronald Coase)为公司这种组织形式的存在提供了客观解释。他说,公司存在的理由是要最大程度地提高商业和市场谈判的效率:交易在集体进行时更有成效。而区块链可以采用这一原则并以指数倍增。

可以肯定的是,在这一愿景与现实之间依旧存在许多技术和文化挑战。加密货币的繁荣也相应引起了人们对区块链缺陷以及应用局限性的关注,其中包括实际业务需求的匮乏(很多人投资于它,很少使用它)和潜在的安全问题。

作为TCP / IP的合作开发者之一,现任谷歌副总裁兼“首席互联网传播者”的温特·瑟夫(Vint Cerf)则对于区块链持保留意见。 “我认为在大部分情况下,关于区块链将改变世界的论断都是夸张的,”他向《财富》杂志发送电子邮件指出。 “对于一些支持者来说,区块链已经成为一种神奇的撒落仙尘。”即便如此,但瑟夫也坦言看到了区块链技术的发展潜力,“系统中涉及到的各方是已知的,可以评估出系统的可靠性和真实性”。

即使瑟夫的谨慎得到验证,即使数字令牌的疯狂只是一次热潮,企业也完全可能在区块链的帮助下进行创新和增长。从长远来看,相信区块链可以改变商业,政府甚至社会本身,就像互联网在上个世纪所做的那样。这并不夸张,总有一天,你会理解它、依靠它。(晗冰)

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