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元宇宙太烧钱:Meta 至少投资 700 亿美元,远超 iPhone、安卓和无人驾驶

北京时间9月29日上午消息,据报道,Meta Platforms将斥资至少700亿美元押注元宇宙,这是否会成为科技行业有史以来最烧钱的资金坑?

的确有这种可能。尽管Meta CEO马克·扎克伯格(Mark Zuckerberg)一再宣称元宇宙将掀开互联网的“新篇章”,但回顾历史却不难发现,以如此庞大的投资来押注一个全新的科技平台罕有先例。按照扎克伯格自己的说法,这笔赌注要到“本10年结束时”才能看到回报——换言之,这家Facebook母公司至少要还要再等8年才有可能从中获得收益。由此便引出了一个问题:Meta的回报是否足以证明这笔投资的合理性?

要作出判断,最好的方法就是将Meta的赌注与其他科技公司对新平台的投资做个对比。令人惊讶的是,尽管苹果和谷歌之前也曾开发过iPhone和安卓这种突破性新技术,但他们的投资却远低于Meta。但对苹果和谷歌而言,这些投资都实现了巨大的成功。这两家公司仍在投资开发新技术,但多数投资都是在产品正式发布之后,回报更加明确后才追加的。

与Meta的元宇宙赌注最为接近的当属无人驾驶汽车和网约车了。前者吸引了谷歌母公司Alphabet和通用汽车等巨头入局,后者则由Uber和Lyft等公司开创。值得注意的是,这些项目的投资金额依然小于Meta的元宇宙投资,而且是由多家公司共同完成的。它们的回报仍然不够明确。

当然,这种对比并不精确。没有一家参与其中的企业披露过总的投资数据,但Meta披露的信息可能是其中最多的。公平起见,应该单纯对比产品正式商用前的投资,才能更好地判断Meta的元宇宙项目是否划算。尽管Meta目前已经开始出售虚拟现实(VR)头显,但元宇宙概念仍处于发展初期。扎克伯格认为,这项技术将会营造一个“数字世界”,让人们无论身在何处都能感受到他人的的存在感,潜在应用场景涉及社交、工作以及各种数字产品的销售。

由于重点是产品发布前的投资金额,所以网约车不能计算在内,尽管无论以何种标准来看,该行业都很烧钱——Uber等参与者直到现在才开始慢慢扭亏为盈。

Meta的投资也引发了一个重要问题:一家老牌企业能否通过巨额投资创造新的市场?在以前,这种新市场通常是由踌躇满志的创业公司开创的。华盛顿大学美国史教授玛格丽特·奥玛拉(Margaret O'Mara)说:“Meta的做法很新颖,因为他们从事的是大企业以往很难做到的事情。”

奥玛拉表示,大企业通常很难开创新市场,因为他们庞大的资源不仅不能提供帮助,反而会成为绊脚石。“正因为拥有丰富的资源,所以才不够灵活。”她说,“企业会变得过于循规蹈矩。”

不过,奥玛拉也指出,“从影响经济的长远角度来看,投入大量资金探索未来,建立令人振奋的新市场,还是要好于股票回购。”

以下就是过去15年,科技行业对最引人关注的新技术进行的投资。但请注意,这些数据并没有根据通胀进行调整。

01

Meta投资元宇宙

潜在投资总额:700亿美元

结果:未知

这一数据是基于扎克伯格披露的投资和回报时间框架计算而来,还参考了Meta的Reality Labs部门最近的投资金额——该部门专门为元宇宙开发增强现实和虚拟现实设备。Meta披露,Reality Labs在2019至2021年的运营亏损为210亿美元,年亏损达到100亿美元。2022年上半年,Reality Labs亏损57.6亿美元。这表明该部门今年还会亏得更多。不过,Meta最近几个月已经着手限制各部门的支出。

扎克伯格在今年的Meta年度股东大会上说:“我们今后3至5年会投资和亏损大量资金。”假设Meta在未来5年至少每年投资100亿美元,到2026年的软硬件等项目投资就将达到700亿美元。但这还只是保守数字。实际上,他们到2030年代初期的投资很容易接近1000亿美元。

还可以通过研发支出来衡量Meta的投资金额,这项支出第二季度已经占到该公司总营收的30%,远高于多数科技巨头。

02

苹果iPhone

投资总额:最多34亿美元

回报:1.6万亿美元iPhone销售额,而且仍在增加

根据已故苹果联合创始人史蒂夫·乔布斯(Steve Jobs)在2010年接受的采访,苹果最早从2000年代初就开始研发iPhone。苹果工程师最初为一款平板电脑设计了一个触摸屏,但根据乔布斯的回忆,他认为把这款屏幕应用到手机上很有前景,所以调整了项目方向。

在iPhone诞生前几年,苹果2002至2007年的研发支出总计为34亿美元。其中几年最多占到苹果总营收的8%,但随着苹果的营收增加,这一百分比开始降低。尽管该数字也包含了iPhone之外的其他项目,但却可以让我们大致了解iPhone的投资规模——据报道,第一代iPhone的投资可能超过1.5亿美元。

此处没有计算苹果在第一代iPhone发布后,为后续版本投入的资金。倘若将此计算在内,肯定会远大于34亿美元。但此后的iPhone销售足以反哺后续的研发。事实上,苹果的研发支出占营收的百分比已经在2010年降至2.7%。2016年达到3%,但现在又达到了那时的两倍。

03

谷歌安卓

估算投资总额:最多几亿美元

回报:至少贡献数百亿美元营收

谷歌投入到安卓开发中的资金也相对较少。他们很可能是为了紧追苹果而决定开发这款移动操作系统的。至少在乔布斯看来的确如此——根据《乔布斯传》的记载,他声称安卓是“偷来的产品”。

苹果为了启动这个项目而收购了创业公司安卓,但花费却不高。监管文件显示,2005年,也就是谷歌收购安卓的那一年,该公司共进行了15笔收购,现金和股票支出总额为1.3亿美元,但由于金额都不大,所以没有单独列出。

谷歌2005至2008年安卓发布当年的研发总支出为67亿美元,占当年营收的比例为10%至13%。但安卓可能只占其中的一小部分。一位前管理者透露,在首款安卓手机发布时,谷歌内部的安卓团队规模不到100人。

与苹果一样,谷歌也在持续投资安卓,每年都会为该系统增加一些新功能,但安卓系统也已经为该公司贡献了不菲的广告收入。

2016年,甲骨文估计安卓的营收达到310亿美元,为谷歌贡献220亿美元利润,主要渠道是在安卓设备上投放广告以及谷歌应用商店的数字交易佣金。甲骨文之所以公布这一数据,是因为该公司当时起诉安卓使用Java软件存在侵权行为,但他们计算安卓财务数据的方法还不得而知,其中可能包括了谷歌通过安卓设备获得的谷歌搜索引擎和YouTube广告服务收入。

据估计,谷歌为了成为苹果Safari浏览器的默认搜索引擎,每年至少要付出100亿美元。毫无疑问,如果不是手中握有安卓这张底牌,谷歌支付给苹果和其他移动操作系统开发商的费用还会更高。

04

无人驾驶汽车

估算投资总额:超过270亿美元

回报:微不足道的营收

目前来看,无人驾驶的烧钱程度似乎与元宇宙最为接近。但即便是由多达30家公司分摊这些投资,其总额依然远低于Meta一家公司对元宇宙的投资。

2020年初就有报道显示,30家企业过去几年至少向无人驾驶汽车项目投入了160亿美元。自此之后,这一数字已经增长到270亿美元。作为其中的6家关键企业,谷歌母公司Alphabet旗下的Waymo、通用汽车旗下的Cruise、亚马逊旗下的Zoox、Argo AI、Motional和苹果目前每年合计投资至少40亿美元。(特斯拉没有被计算在内,因为该公司要求驾驶员在使用Autopilot半自动驾驶软件时依然要负责操控汽车。)

Alphabet对Waymo的投资最大。2020年初有报道称,Waymo截至2019年底获得的总投资至少为35亿美元。现在估计至少达到了55亿美元,但在经历了13年的发展后,该公司却很少有营收入账。与此同时,由通用汽车控股的Cruise自2013年创立以来也至少花费了55亿美元,目前正在旧金山通过无人驾驶服务创造微不足道的营收。

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