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嘉楠CEO张楠赓谈国产自研AI芯片:未来全球中心在中国

日前,公开资料显示,中国超级计算解决方案提供商嘉楠Canaan公开了赴美IPO的招股书,一旦成功,该公司将成为中国自主知识产权AI芯片公司赴美上市第一股。嘉楠董事长兼CEO张楠赓带领这家公司在6年多的时间里,实现了从区块链到AI芯片的两大业务布局。对于AI芯片的未来,张楠赓直言,中国未来一定会成为芯片设计、制造、使用的中心;国内集成电路人才会是世界上最好的一批人才。

2011年,张楠赓第一次接触区块链就认为它有1%改变世界的可能性。那个时候,他还是北京航空航天大学一名硕士研究生。他毫不犹豫地把研究方向确立在区块链ASIC(专用集成电路)芯片。

一年后,尚未毕业的张楠赓决定退学创业。他判断,区块链改变世界的可能性上升到了5%,他不能再等了。张楠赓和好友在2013年4月共出资10万元在北京创立嘉楠科技,决定做区块链芯片,张楠赓任董事长兼CEO。

“不过,关于区块链有多少能够改变世界的可能性,大家已经不再讨论了,这是共识。”张楠赓表示,“从互联网到移动互联网这么多年,现在是需要新鲜血液注入的时刻了。在AI(人工智能)计算平台,在提供超级算力这一方向上,嘉楠有着积累优势。十年后,我们希望能提供高效低价的超级算力,实现边缘侧人工智能‘润物无声’。”

从区块链到AI芯片,这样的跨越对张楠赓而言并不突兀。2016年,AlphaGo大败李世石引发社会热潮,AI开始进入大众视野。在聚光灯之外,张楠赓及其团队已经开始着手AI芯片的研发。“当时我们的半导体工艺已经走到了16nm,我们在2016年就已经是国内前十能够实现量产16nm芯片的公司。这时团队开始思考,除了矿机我们还能做什么?我们规划了很多方向,包括手机芯片,为基因工程以及制药行业提供加速芯片等等。”

而之所以选择AI芯片,主要源于两点考量。从技术角度而言,“AI芯片在很大程度上冲击了传统的计算架构,它对数据流的处理跟矿机从芯片的底层实现上看,有着相当的共同点,这对我们而言是一个非常大的机遇。”与此同时,5G技术的突破能够在未来实现更多碎片化设备的接入与通信,为端侧AI市场的发展提供了很好的技术基础。从外部环境看,无论是国家在顶层规划上的引导,还是足够宽阔的市场容量都足以承接本土AI芯片的发展。

当然,选择AI芯片也与张楠赓个人的探索欲有关,“我有一个习惯,一个行业如果已经有做的不错的公司或者产品了,比如说做CPU,那我就觉得别去弄了。而AI芯片这边直至现在这么多年过去了,还是没有发展的特别好,这种行业才适合创业者去折腾。”

从2012年创业开启高性能专用计算芯片研发之路、发布全球首款基于ASIC芯片的区块链计算设备,到2016年团队在半导体工艺上达到了16纳米的工艺节点、并能够实现相应芯片的量产,嘉楠科技找到了适合自己的位置。如今,张楠赓与团队开始思考未来的方向。

手机芯片?为基因工程以及制药行业提供加速芯片?讨论许久,团队最终确定AI至少是未来十年以上值得努力的方向,其中如何高效低价地获取算力会是行业的关键问题,而算力正是团队此前积累的优势所在,遂决定着手推进AI芯片研发。

张楠赓认为,中国已经成为芯片最大消费市场,现在也是国内芯片发展的大好时机。无论政策、资金、技术等都在向这个产品靠拢。中国未来一定会成为芯片设计、制造、使用的中心;国内集成电路人才会是世界上最好的一批人才。

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