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太空探索公司SpaceX下周将成全球最大卫星公司

腾讯科技讯 全世界掀起了一个“卫星宽带”热潮,即通过太空低轨道卫星,面向地球人口提供上网服务,马斯克创办的SpaceX也正在实施自己的星链计划。据外媒最新消息,北京时间下周二,SpaceX将成为全世界最大的卫星公司,届时它将拥有180颗已经发射商业卫星。

据国外媒体报道,周六,SpaceX公司在美国佛罗里达州卡纳维拉尔角进行了猎鹰九号火箭的点火试验,按计划,美国时间周一,猎鹰九号火箭将携带SpaceX自己的60颗星链卫星升空,届时,SpaceX将成为世界上最大的商业卫星“舰队”的拥有者。

累计180颗卫星的数量将使SpaceX拥有比任何其他公司都多的商业卫星,超过了总部设在美国旧金山的行星公司的记录,该公司运营着一个小型地球观测卫星网络。

一位行星公司发言人在去年11月表示,该公司的卫星网络中大约有120颗运行中的纳米卫星。在那以后,行星公司又发射了20颗更大的SkySta卫星和快速地球成像卫星,使其整个卫星网络规模接近140颗。

另外一家卫星运营公司SES拥有约75颗卫星,是目前第三大商业卫星公司,该公司拥有地球静止轨道上最大的大型商业广播和宽带卫星网络。

排名靠后的铱星公司有70颗新一代语音和数据中继卫星,一部分卫星处于商业运营中,其他卫星担任后备角色。

SpaceX的星链卫星采用平板外观设计,每颗卫星重约四分之一吨,明显小于SES和铱星公司拥有的卫星。但是SpaceX的目标是在未来几年发射几千颗星链卫星来提供全球互联网服务,该公司计划在全球范围内创建网状卫星网络,而不是像传统的地球同步轨道卫星运营商那样依靠更少的高功率卫星。

美国东部时间周一晚上9点19分(格林威治时间周二2点19分,北京时间周二早上10点19分),SpaceX将发射60颗最新的星链卫星,发射任务将使用公司自己的猎鹰九号火箭,该火箭已经在之前的三次任务中发射并顺利回收。

根据官方发射预测,佛罗里达州卡纳维拉尔角周一晚上的天气有90%以上可能性适宜发射活动。

点火试验

美国东部时间周六下午12点,在卡纳维拉尔角40号综合发射台的常规飞行前试射中,70米的猎鹰九号火箭点燃了它的9个“灰背隼”1D一级火箭发动机。

在猎鹰九号火箭点火试验期间,60颗星链卫星已经安装在火箭有效载荷整流罩内的发射器顶部,这与SpaceX的标准做法有所不同。

自从2016年一枚猎鹰九号火箭在飞行前点火试验中爆炸,摧毁了一颗以色列通信卫星后,SpaceX公司通常在没有安装火箭有效载荷的情况下进行静态发射测试。

这种做法可能会在未来的星链任务中改变,因为SpaceX既是发射提供商,也是卫星的东家。

猎鹰九号的九个燃烧煤油的的灰背隼1D发动机周六在40号发射台点火了几秒钟,随着压紧夹将火箭牢牢固定在地面上,当时火箭推力达到了170万磅。

四手火箭

SpaceX公司在周六下午的推特帖子上确认完成了一次成功的静态点火测试,并宣布周一发射的任务将重复使用之前发射了三次的的猎鹰九号火箭。

这枚火箭第一次发射是在2018年9月,当时从卡纳维拉尔角发射了Telstar 18 VANTAGE通信卫星,推动猎鹰九号的二级火箭带着沉重的卫星进入轨道,一级火箭随后在大西洋的SpaceX无人驾驶驳船上着陆。

这枚火箭2019年1月进行第二次发射,从美国加州范登堡空军基地升空,把10颗铱语音和数据中继卫星送入轨道,并且并再次降落在海上无人驾驶驳船上。

随后,这枚火箭助推器于2019年5月从卡纳维拉尔角再次发射,把SpaceX公司第一批60颗宽带卫星送入轨道。在第三次登上SpaceX回收船后,这枚火箭进行了翻新,并为将于周一执行的第四次发射任务做好了准备。

SpaceX计划在周一晚上发射后再次回收一级火箭,以及火箭的有效载荷整流罩。该公司的火箭回收船从卡纳维拉尔港被派往大西洋火箭回收区。

发射过程

据国外媒体报道,北京时间周二,猎鹰九号火箭将60颗星链卫星送入地球上空几百公里的轨道大约需要一个小时。

猎鹰九号将从卡纳维拉尔角的发射台向东北方向发射,在发射几分钟后分离其一级火箭和有效载荷罩,然后两次点燃发动机,将星链卫星有效载荷送入轨道。

将星链卫星固定在火箭上的保持杆将会释放,从而使卫星群能够与火箭上层分离。一旦脱离火箭,卫星将逐渐展开,同时开始启动氪离子推进器,开始提升轨道进行测试,最终目标是运行在距离地球550公里的轨道中,卫星的轨道倾角为赤道53度。

繁忙一年

周一的发射将启动SpaceX公司在2020年繁忙的发射计划。

SpaceX总裁兼首席运营官格温·肖腾薇上月表示,该公司今年计划从美国佛罗里达州和加利福尼亚州的三个发射台进行多达35至38次发射,这个数字不包括SpaceX下一代星际飞船原型机的测试发射。

SpaceX在2020年的大部分发射任务将把星链卫星送入到轨道中。SpaceX公司表示,继周一的任务之后,一月之内,另外两次发射星链卫星的火箭将从卡纳维拉尔角升空。

SpaceX计划在近地轨道运行第一批1584颗星链卫星。该公司已获得美国联邦通信委员会的监管批准,最终将组建一支由多达12000个小型星链宽带卫星组成的巨大网络。其他监管文件表明,SpaceX未来准备一共发射四万多颗星链卫星。

为了回应天文学家对如此庞大数量卫星的担忧,肖腾薇表示,周一发射的60颗卫星中的一颗将测试一种新的低反射涂层,旨在降低卫星亮度。之前发射的120颗卫星比预期的要亮,这让科学家们担心数千颗星链飞船可能会干扰天文观测。

商业运营

该公司表示,一旦完成12次星链卫星发射任务,公司希望在今年年中开始在部分地区提供宽带服务。据肖腾薇称,面向全球互联网用户的宽带服务将在完成24次发射后推出。

SpaceX还没有宣布卫星宽带服务的价格。

“我所知道的是,相比目前的服务,你会对星链服务的价值更满意,”肖腾薇在12月份说。“当然,你会以同样的价格获得更高的带宽,或者以更少的成本获得更多的带宽,你会更开心的。价值将远远大于(目前的卫星互联网服务提供商)。”

肖腾薇介绍说,SpaceX公司每天在华盛顿州雷德蒙的一家工厂里生产大约七颗星链卫星。她表示,SpaceX地面用户终端的小批量生产也正在加利福尼亚进行。

需要指出的是,地面的用户不能够使用智能手机直接使用星链宽带服务,一定数量的地面人口(比如某个村庄的居民)可以使用地面终端接入星链网络。

对于星链未来的商业运营,SpaceX公司仍然在指定具体的政策和战略。

“从现在到六月……我们必须弄清楚,”肖腾薇说。“我们会像特斯拉一样做预售。最初的过程将是坎坷的。我们会让早期客户成为我们旅程的一部分。我们不会撒谎说这将是有史以来最好的服务。当你得到服务时,会很棒的。但这将会是一段时间的颠簸。”

据国外媒体报道,美国军方与SpaceX签订了一份合同,研究通过星链网络向飞机驾驶舱传送数据的能力,SpaceX希望能够借此获得美国国防部利润丰厚的空中宽带服务合同。

肖腾薇表示,作为一个卫星宽带服务商,SpaceX公司将会逐步成熟,另外到明年(2021年),公司将会解决掉大部分使用卫星宽带的问题。

据国外媒体报道,卫星宽带服务将成为SpaceX的一个副业,主要目的时提供更多的现金收入,为该公司最重要的项目提供经费,即研发星际飞船和下一代大推力火箭,把人类送到月球和火星上定居。

今年,SpaceX还将利用载人版龙飞船把美国宇航员送到国际空间站,这一飞船只剩下最后一个测试项目,即紧急发射任务中止测试。作为对比,波音公司的载人飞船在第一次试验就遭到了失败,未能够和国际空间站对接。(腾讯科技审校/承曦)

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