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苹果和Meta头戴设备野心面临最大障碍:高昂的定价

北京时间8月17日早间消息,据报道,明年,美国苹果公司和Facebook的东家Meta计划发布混合现实头戴设备,它们将兑现科技行业对消费者的一个承诺——让这种头戴设备成为智能手机之后的新一代的重要个人计算设备。

然而,这一新趋势面临一个重要障碍——令人震惊的高昂定价。

根据美国科技市场研究公司IDC的报告,在去年的虚拟现实硬件市场,最畅销的设备是Meta公司的Quest 2,定价400美元,占到了78%的市场份额。对于希望尝鲜下一代新科技的消费者来说,他们需要付出这个价格好几倍的金钱代价。

今年初,Meta宣布,公司即将推出一款高端虚拟现实头戴设备,内部代号为“Cambria”,该设备预计定价超过800美元。其他报道称,苹果尚未对外发布的头戴设备定价可能高达数千美元。

对于一类尚未变成市场主流的硬件设备来说,上述的定价实在高昂。IDC报告称,去年全球销售的虚拟现实硬件仅为1120万套,而苹果几个星期内就能卖出同样数量的智能手机。

为了扩大这个新兴市场,苹果和Meta需要说服消费者,先进的混合现实设备物有所值,值得投资。据报道,苹果和Meta都在豪赌一项名为“穿透混合现实”的新技术,这种硬件要求配置更好的显示屏,以及更强大的处理器。

如果穿透混合现实能够实现广告宣传的效果,那么未来的虚拟现实设备可以同时兼任增强现实眼镜,这样可以大大增加应用软件的种类,以及在现实世界中的实用功能。

目前用户体验一般

在现有的虚拟现实设备中,用户看到的内容局限于显示屏。而在“穿透增强现实”中,虚拟现实设备外侧搭载的摄像头,可以拍摄现实世界的画面,发送到消费者左右眼之前的两个显示屏上。

这样,第三方开发者可以实现混合现实,在来自真实世界的画面上叠加各种软件或者图片信息,丰富体验。

混合现实的一些支持者表示,未来这一新技术还将可以浓缩,变成一副带有透明镜片的眼镜,重量也很轻。不过这只能等待在未来变成现实。

目前,透明显示屏技术还不成熟,因此在科技行业,穿透技术成为近期的一个最佳选项。不过目前面临的一个问题,是穿透混合现实技术需要更多昂贵的零部件,以及处理性能强大的头戴设备,这种高成本限制了潜在市场的规模。

除了先进的摄像头之外,穿透设备还需要配置景深传感器,可以拍摄用户周边的视频,测量空间。这种设备还需要探测用户的眼球位置,这样就没有必要生成用户看不到的画面,节省处理器资源。另外,穿透设备还需要强大的处理器和软件,来尽量减少画面延迟,这样用户在显示屏看到的画面不会模糊,也不会晚于现实世界。

最重要的一个零组件是高分辨率显示屏,由于距离用户眼球更近,它们的分辨率需要超过智能手机屏幕。目前,智能手机屏幕一般的分辨率为550PPI(每英寸的像素数),不过根据研究公司CounterPoint的报告,混合现实设备屏幕需要高达3500PPI的分辨率。

虽然Meta和苹果尚未发布混合现实硬件,不过市面上的少数设备已经能够支持穿透混合现实,但是这些设备的用户体验很一般,有的是黑白显示,有的视频画质较差,主要原因是处理器性能不足。

据悉,微软的诺基亚公司的前任高管康托里(Urho Konttori)后来进入混合现实,和他人在芬兰创办了一家名为Varjo的公司。去年,该公司推出一款名为XR-3的混合现实设备,提供了全彩色、低延迟的穿透混合现实。不过这一设备价格昂贵,重量太大,主要面向企业用户。该产品的销售定价是6495美元,租赁一年的费用则是1500美元。

据一名试用者称,和市面上其他虚拟现实头戴设备相比,XR-3并不会让用户感觉完全在一个虚幻世界中。

用户按一个按钮,就可以进入虚拟模式,看到虚拟场景,用户可以在全部视野中启动游戏,或是在虚拟世界中监控计算机屏幕(运行各种Windows软件)。

而通过穿透视觉模式,用户可以和真实世界交互。比如在一个演示中,Varjo公司在一个房间内停放了一辆汽车,佩戴设备的用户可以围着这辆车行走,和其他并未佩戴设备的人员进行交流。

最有趣的是,在穿透模式开启情况下,用户可以和真实世界交流,比如和旁边的人交谈,找到一个椅子休息。这在传统虚拟现实设备中是做不到的,现有的虚拟现实强迫用户和真实世界完全脱离。

康托里表示,这种双模式是他的设计目的。它们计划要实现人眼级别的显示质量,这也是混合现实设备行业的最终极挑战。

单一流畅的场景

XR-3配置了两个显示屏(分辨率分别是2880X2770),设备配置了眼球跟踪系统,让处理器在用户眼球所在的位置生成画面。

康托里介绍说,设计设备的关键,是融合用户周围的真实世界和虚拟物体,使之成为一个单一流畅的场景,厂商不用再告诉消费者,哪些画面是真实的,哪些则是虚拟的。

这位高管表示,设备要提供高保真的视觉画面,人们在显示屏看到的画面,将会和裸眼看到的画面一样清楚。

目前,用户使用XR-3时,还需要通过一根线缆连接一台高端游戏电脑。不过,苹果和Meta正在开发无需连接外部电脑的设备。

康托里表示,混合现实领域的新创公司如果要和苹果等对手竞争是很难的,不过,苹果和Meta也将会面临不小的技术挑战。

要研发出一款对消费者友好的头戴设备,重量合适,处理性能又强大,这项任务的难度极大,尤其是还要让成本降下来,能够实现数以百万计的销量。

康托里表示,混合现实设备厂商十分关注用户的体验和感受,它们需要综合考虑体积、重量、人体工程学以及成本等要素。

苹果的计划

在历史上,苹果对于新产品的研发极为保密,尤其是涉及到新品类。过去,通过内部的“科技开发集团”,苹果已经在虚拟现实的研究和开发上投入了重金,此外还并购了多家有关混合现实技术的新创公司。

根据多家权威媒体的报道,苹果正在开发一款类似滑雪镜的混合现实头戴设备,配置性能强大的自研处理器(类似于苹果笔记本配置的芯片),拥有高分辨率显示屏,清晰度超过目前市面上的产品。

苹果这款设备将支持穿透视频,提供游戏和其他应用软件。据报道,有段时间,苹果甚至希望能够在第一款头戴设备上实现4K分辨率,因为如果分辨率再低,用户将会看到“一点一点”的像素。

迄今为止,苹果官方并未证实正在开发混合现实设备,该公司也没有对新闻界发表相关评论。今年初,苹果首席执行官库克暗示,有关混合现实的新产品正在研发过程中。

Meta的高昂定价

Meta正在研发的Cambria头戴设备,支持全彩色穿透视频。Meta官方宣布,设备将会在今年晚些时候发布。根据对外公开的一些渲染图,这款设备看上去像滑雪镜,配置Pancake光学技术,以及调节更加简单的镜片。

五月份,Meta表示,Cambria的定价可能远远高于800美元。

虽然穿透技术尚未变成市场产品,另外价格可能高昂,但是一些元宇宙第三方开发商十分支持这一技术。

透明显示屏的软肋

目前,穿透混合现实技术的另外一种替代方案,使用了透明镜片,并且在镜片上叠加一个透明显示屏,显示计算机生成的画面。比如微软的Hololens以及Magic Leap公司都采用了一种名为“光波导”的透明显示技术。

透明显示屏成本高昂,此外也面临技术难题。在白天日光下,透明显示屏的用户体验不佳。另外目前市面上的透明显示屏画质很差,文字模糊。

Varjo公司准备豪赌穿透技术,康托里表示,穿透技术总体上更好,因为这完全是数字化的,开发商可以拥有更大的控制权。

康托里表示,穿透混合现实设备是可以计算的,可以当作人工智能的工具,可以参与到大众的世界里,增强画面体验,增强知识技能,无论是最小或者最大的方式,消费者可以某种意义上对真实世界进行“扭曲”。

康托里表示,从长远来说,穿透技术将是混合现实领域的最终赢家。

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