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打破惯例!FTC突袭起诉Meta收购Within交易 强化科技行业反垄断

北京时间 8 月 24 日早间消息,Facebook 的母公司 Meta 近期在 Twitter 平台上发现,美国联邦贸易委员会(FTC)在没有事先作出警告的情况下,就针对一项小规模收购对该公司提起诉讼。

知情人士透露,作为例行信息披露的一部分,Meta 在收购虚拟现实健身应用开发商 Within Unlimited 之前,已经向 FTC 提供了长达数百页的文件、数据和其他细节说明。随后,监管机构没有表示要挑战这笔交易,也没有向 Meta 提出法律质询。

消息称,在注意到相关的 Twitter 内容之后,Meta 通过查看法庭记录才证实了消息的真实性。通常情况下,FTC 在提起诉讼前会给公司机会,让公司高管可以与 FTC 委员会面,就案件进行讨论,随后在正式提起诉讼的几分钟前通过电话和起诉书副本来通知公司。

在没有事先警告的情况下直接对交易发起法律挑战表明,FTC 主席莉娜(Lina Khan)在面对科技巨头时选择采取更具对抗性的立场。莉娜・可汗是美国总统拜登任命的 FTC 主席,也是一名激进的反垄断专家。此前,由于 Meta 等科技巨头通过收购对手来限制市场竞争,而监管机构在这些交易中没有作为,FTC 遭到了强烈批评。莉娜的任务就是对 FTC 做出改革。

在 7 月 27 日发起法律挑战的几周前,FTC 从未要求 Meta 高管或内部人士对这笔交易提供宣誓证词。按照以往惯例,如果正在准备诉讼,这是个常见的流程。由于这笔交易的规模达到一定门槛,因此 Meta 需要向监管机构报备,并申请接受反垄断审查。但知情人士表示,Meta 与 FTC 之间的讨论与以往与收购交易相关的沟通类似,FTC 也没有提出反对意见。

在周二通过电子邮件发送的声明中,FTC 表示,与 Meta 就这起收购进行的沟通符合该机构的惯常做法,在 FTC 提起诉讼前,Meta 已经与 FTC 的每一名委员进行了会面。FTC 还表示,按照法律要求,该机构在提起诉讼之后向 Meta 和 Within 同步了相关情况。FTC 以信息非公开为由,拒绝回应有关与 Meta 讨论的时间和实质内容等问题。

Meta 重申,将在法庭上为这笔交易“积极辩护”。对于这起诉讼的披露方式,Meta 没有做出更多的评论。

FTC 此次的做法还有很多不同寻常之处。这是 FTC 第一次先发制人地阻止 Meta 的收购;在一个全新、持续增长的行业中使用了以往少见的理由去反对交易;以及莉娜在提起诉讼前非常罕见地否决了 FTC 工作人员的意见。

FTC 认为,作为最热门虚拟现实头显 Oculus 的制造商,Meta 此举将在一个未来的新市场消除可能的竞争,即“新生竞争”。FTC 很少基于这点去提起诉讼,反对交易,因为很难证明当前的收购会影响行业遥远未来的竞争。FTC 上次提起类似的诉讼还是在 2015 年,但 FTC 在当时的诉讼中败诉。

特朗普政府时期的 FTC 首席技术专家尼尔・奇尔森(Neil Chilson)表示,对 Within 交易的挑战似乎更专注于“起势,以及围绕 FTC 当前的工作去构建故事,而不是形成持久的法律权威。如果他们想要突破边界,应该还有更好的办法。”

此前有媒体引用了解 FTC 审议情况的消息人士的说法称,负责审核这笔交易的 FTC 工作人员建议不提起诉讼。然而,莉娜自己的部下牵头了这起诉讼,在两家公司设定的 7 月 31 日交易完成日之前,联系 Meta 提出了额外的问题。

媒体报道称,5 月份加入 FTC 的新任委员、来自民主党的阿尔瓦罗・贝多亚(Alvaro Bedoya)与莉娜办公室和 FTC 工作人员就这笔交易进行了多次会议。在贝多亚参与之前,FTC 就这笔交易审批进行的投票是 2 票赞成、2 票反对,陷入了僵局,随后 FTC 的两名共和党委员试图阻止莉娜更激进的反垄断意见。然而,贝多亚的参与改变了局面。这是他在 FTC 重要案件上的第一次投票,也是挑战 Meta 的关键。

在贝多亚的帮助下,莉娜赢得了第一场战斗。根据 2020 年美国国会众议院有关科技公司收购的一份报告,在过去十年里,FTC 放行了 Meta 的超过 100 笔收购。

这笔交易也是 Meta 从社交媒体向元宇宙转型战略的一部分。元宇宙将带来更具沉浸感的互联网,人们可以在其中购物、工作,以及与朋友聚会。

FTC 指控称,Within 的 Supernatural 应用与 Meta 的 Beat Saber 虚拟现实游戏存在竞争关系,与此同时,这笔收购意味着 Meta 将不必再使用公司现有资源去自主开发虚拟现实健身应用。因此,FTC 认为这笔交易将使 Meta 获得对市场的控制权,阻止其他公司的参与,从而减少了可能的竞争。

FTC 很可能会在内部法庭上赢得这起诉讼,但还需要在 12 月份说服加州的联邦法官。然而一些分析认为,要做到这点很难。

美国消费技术协会(CTA)主席加里・夏皮罗(Gary Shapiro)认为,FTC 这起诉讼“很可笑”。CTA 代表了包括 Meta 在内的 1500 多家消费科技公司。他表示,FTC 的法律理论薄弱,并且这样做很可能影响对新兴创业公司的投资。“这起诉讼突破了以往政策,非常不公平,对新投资将造成极大的损害,以至于我觉得有必要去发声。”他表示,自己以往从未对 FTC 正在进行的诉讼发表过评论。

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