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ARM“手撕”高通意义深远:开源替代方案获更多重视

北京时间9月2日上午消息,ARM正在对高通发起诉讼,这使得两家市值排名前列的芯片公司陷入了直接冲突,也导致两家公司之间伙伴关系的未来面临不确定性。

 当地时间周三,ARM在美国特拉华州地方法院提起诉讼。ARM目前正处于关键时期,因为其母公司软银集团希望ARM尽快在公开市场上市。此前,由于未能通过监管审查,软银将ARM出售给英伟达的交易没有成功。

 这起诉讼也威胁到了高通的扩张计划。诉讼的核心是Nuiva设计的处理器。高通希望利用Nuvia的技术,与苹果的iPhone和Mac处理器展开更直接的竞争,甚至打入服务器市场。服务器处理器市场规模庞大,但目前被英特尔和AMD主导。Nuvia由苹果前芯片设计师创立,高通于2021年以14亿美元的价格收购了这家公司。高通目前面向智能手机市场的骁龙处理器也同样基于ARM架构。

 在这起诉讼中,ARM寻求损失赔偿,以及要求高通销毁收购自Nuvia的信息和硬件,包括芯片、晶粒、封装和推广材料。争议的焦点在于,Nuvia在被收购后是否有权使用ARM指令集去开发芯片。ARM指令集是ARM知识产权的核心,其起源可以追溯至1985年。ARM指令集概述了芯片如何执行基本功能,例如访问存储器和基本的运算。

 ARM的崛起

 基于ARM设计的芯片近年来正在快速崛起,这主要是由于与英特尔和AMD生产的x86芯片相比,ARM芯片的能效更高。2021年,基于ARM设计的芯片出货量超过290亿片,其中就包括苹果iPhone、Mac和iPad使用的处理器芯片。

 苹果等公司从ARM获得ARM指令集的授权,随后自行设计处理器电路来实现ARM指令集。另一些公司,例如以往的高通,还会从ARM购买完整处理器核心设计的授权,即ARM Cortex。2021年,ARM报告的来自授权和特许权使用费的销售额为27亿美元。

 这起诉讼也表明了ARM内部不同业务之间的冲突。ARM一方面向其他芯片设计公司提供底层的知识产权,即ARM指令集,另一方面也提供自己的处理器设计,这两者之间存在竞争关系。ARM去年表示,已经将高通视为竞争对手,向高通提供的处理器架构授权也威胁到了ARM自己的处理器设计业务。

 在芯片行业,围绕知识产权和合同的诉讼很常见。然而,ARM和高通之间的诉讼非常特别,将涉及到全球几乎每一部智能手机的核心芯片的设计。这可能会对芯片行业创业公司造成重大影响,并可能为采用开源解决方案去替代ARM技术开辟一条新道路。

 高通总法律顾问安·查普林(Ann Chaplin)在公告中表示,这起纠纷背离了“长期、成功的合作关系”。“ARM无权试图干扰高通或Nuvia的创新,无论是通过合同还是其他方式。ARM的起诉忽略了这样一个事实,即高通在其订制化设计的CPU上拥有广泛、完善的许可权,我们有信心这些许可将得到确认。”

 与此同时,ARM在公告中表示,该公司“别无选择,只能对高通和Nuvia提起诉讼,以保护我们的知识产权和业务,并确保客户能获得得到认可的、基于ARM设计的产品”。

 高通的Nuvia战略

 高通收购Nuvia是因为,高通希望自主设计的芯片能带来比ARM提供的现成处理器设计更优秀的性能,从而可以与苹果基于ARM自主设计、更高效的芯片展开竞争。Nuvia是一家由苹果和谷歌前工程师创立的公司。该公司在获得ARM架构许可之后,开发订制核心的服务器芯片。该公司此前也有权使用ARM的处理器核心设计。

 在收购完成之后,高通将Nuvia视为智能手机和PC战略的核心,计划利用该公司设计的处理器核心去开发笔记本处理器,并最早于2023年实现商用,与苹果的M系列处理器展开竞争。根据媒体报道,高通还在向亚马逊AWS等云计算提供商推介基于Nuvia的云计算处理器。

ARM在诉讼中表示,Nuvia获得的架构许可在高通收购过程中并未转让给高通。ARM认为,高通拥有架构许可,但购买并使用Nuvia订制的核心设计需要ARM的同意。此外,ARM于今年3月终止了向Nuvia提供许可。

 如果ARM的观点被法庭认可,高通整体的芯片战略将面临很大的不确定性。不过,高通仍然有替代路线。Cambrian AI Research创始人及分析师卡尔·弗洛因德(Karl Freund)估计,高通可能会尝试使用RISC-V架构,后者是可以替代ARM指令集的开源方案。

 ARM也于去年12月对监管机构表示,“RISC-V的发展势头正在加速”,老牌供应商正越来越多地使用RISC-V。一些创业公司正基于RISC-V开发CPU核心,但智能手机目前还没有大规模采用这类芯片,而是仍然使用ARM芯片。

 不过,ARM在面对长期合作伙伴时正在加强知识产权保护,这种做法可能会促使以往开发订制化ARM核心的公司重新考虑开源的替代方案。

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