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欧洲Ariane 6火箭推迟至2023年底首发 称可与SpaceX展开竞争

10月21日消息,欧洲航天局(ESA)与火箭制造商Ariane Group(阿丽亚娜集团)宣布,备受期待的Ariane 6(阿丽亚娜6)重型运载火箭首次发射时间再次推迟,从2022年年底推迟至2023年末,并将与埃隆·马斯克旗下SpaceX展开竞争。

在当地时间周四举行的新闻发布会上,ESA总干事约瑟夫·阿什巴赫(Josef Aschbacher)宣布,Ariane 6的首飞计划定于2023年第四季度。但他同时警告说,这个日期最终依然有可能更改。

Ariane 6高197英尺(约合60米),它最近被推上位于法属圭亚那的欧洲航天港发射台。这款运载火箭可将4.5吨有效载荷发射到太阳同步轨道(SSO,海拔800千米),并将10.5吨有效载荷送到地球同步转移轨道(GEO)。

这款火箭将取代其前身Ariane 5,后者已停止生产。不过,这个雄心勃勃的项目遭遇了多次推迟。Ariane 6原定于2020年发射,但因疫情原因被推迟到2022年底。ESA没有详细说明这次推迟的原因,只称遇到“技术挑战”。

ESA太空运输主管丹尼尔·纽恩施沃特(Daniel Neuenschwander)说,最新延迟由几个因素造成,包括引入了新的动力单元,以及测试和开发在发射台协助火箭加油的机械臂项目延迟等。

据悉,这次延迟将导致Ariane 6项目本已高昂的成本再增加6亿欧元,目前的研发成本已接近40亿欧元。然而,这也将帮助增强这款火箭的能力,包括为其提供可重复使用的第二级,以及自主研发载人航天能力。

阿什巴赫在新闻发布会上说:“对于这样庞大规模的项目来说,需要明确的是,这只是个计划日期,该项目仍然需要继续推进并及时地实现某些关键里程碑,才能让这个时间表有效。”

据ESA称,为了确保Ariane 6能在2023年底起飞,该项目必须在明年第一季度达到三个关键里程碑,包括完成上级热点火测试、开始Ariane 6核心级的热点火测试以及对发射系统进行资格审查。

ESA需要Ariane 6尽快升空,其发射计划甚至已经排到2029年。今年早些时候,亚马逊预定了Ariane 6进行18次发射,将该公司太空联网卫星送到近地轨道上。此外,Ariane 6预计也将被用于发射伽利略全球导航卫星系统(从2023年到2025年多次发射)、气象卫星(2024年)、用于火星样本返回任务的地球返回轨道飞行器(2026年)和发射柏拉图空间望远镜(2026年)等。

为了满足这些发射需求,Ariane Group正在法国和德国工厂制造更多Ariane 6,这些火箭的组件已经被订购,并用于即将到来的飞行。阿什巴赫说:“确保欧洲能独立进入太空的能力至关重要,我们都全力致力于尽快推进发射。”

Ariane Group旗下子公司Arianespace首席执行官斯特凡·以色列(Stéphane Israël)称:“竞争在加剧,但好消息是市场也在增长。我们认为Ariane 6和Vega(轻型火箭)的市场规模在未来十年将达到每年40亿欧元,远超过2010年到2020年十年间的每年20亿欧元。”

Ariane Group首席执行官安德烈-休伯特·鲁塞尔(André-Hubert Roussel)表示,Ariane 6将可与马斯克旗下SpaceX展开竞争,尽管其在可重复使用技术上依然落后。

鲁塞尔透露,虽然Ariane 6没有SpaceX那种能够削减成本的技术,但最终可能每隔两周发射一次。Ariane Group计划在2023年底进行首次发射尝试,并在2024年进行首次商业发射。他说:“Ariane 6是欧洲自主进入太空的保证。”

近年来,随着可重复使用技术的出现,SpaceX改变了商业卫星和航天器发射市场。这种技术帮助大幅降低了生产成本,增加了发射频率。马斯克周四在推特上表示,SpaceX在2022年到目前为止已经进行了48次发射。

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