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天文学家发现 8 年来对地球具有潜在威胁的最大天体:直径 1.5 公里

11 月 2 日消息,据 Sciencedaily 报道,近日使用美国能源部在智利 Cerro Tololo 美洲天文台制造的暗能量相机进行的观测,使天文学家发现了三个隐藏在太阳光下的近地小行星(NEA)。这些近地小行星是潜伏在地球和金星轨道内的一个难以捉摸的小行星群体的一部分,其中一颗小行星是过去八年中发现的对地球有潜在危险的最大天体。

一个国际团队使用安装在智利 Cerro Tololo 美洲天文台的 Víctor M. Blanco 4 米望远镜上的暗能量相机(DECam),已经发现了三个新的近地小行星(NEAs),它们隐藏在太阳系内部,即地球和金星轨道的内部区域。这是一个众所周知的具有挑战性的观测区域,因为相机必须与太阳的强光作斗争。

然而,通过利用黄昏时分短暂而有利的观测条件,天文学家们发现了难以捉摸的三颗近地小行星。其中一个是 1.5 公里宽的小行星,名为 2022 AP7,其轨道有朝一日可能会进入地球轨道。其它两颗小行星被称为 2021 LJ4 和 2021 PH27,它们的轨道可以安全地完全保持在地球轨道的内部。同样令天文学家和天体物理学家特别感兴趣的是,2021 PH27 是已知离太阳最近的小行星。因此,在太阳系的任何物体中,它具有最大的广义相对论效应,在其轨道上,其表面会热到足以熔化铅。

IT之家了解到,在太阳系内部寻找小行星是一项艰巨的观测挑战。天文学家每晚只有两个短暂的 10 分钟的窗口来观测这个区域,并且必须与太阳的强光造成的明亮背景天空作斗争。此外,这种观测非常接近地平线,这意味着天文学家必须通过厚厚的地球大气层进行观测,这可能使他们的观测结果变得模糊和失真。

尽管有这些挑战,发现这三个新的小行星要归功于 DECam 独特的观测能力。这个最先进的仪器是世界上性能最高的广域 CCD 成像器之一,使天文学家有能力以极高的灵敏度观测大面积的天空。天文学家把捕捉到微弱物体的观测称为“深度”观测。在猎取地球轨道内的小行星时,同时捕捉深层和广域观测的能力是不可或缺的。DECam 由美国能源部(DOE)资助,在 DOE 的费米实验室建造和测试。

除了探测有可能对地球构成威胁的小行星外,这项研究也是了解太阳系中小天体分布的重要一步。离太阳比地球远的小行星最容易被探测到。正因为如此,这些距离较远的小行星往往在当前的小行星群理论模型中占主导地位。

探测这些天体也使天文学家能够了解小行星是如何在整个太阳系内部运作的,以及引力作用和太阳的热量是如何促成它们的碎裂的。

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