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Arm的IPO,独角兽的“生死薄”

沉寂许久的科技公司 IPO 即将重启了,软银控股的英国芯片设计公司 Arm 打响了第一枪。

周一,Arm 在纳斯达克股票市场公开申请首次公开募股 (IPO),股票代码为 ARM。在一份声明中,Arm 没有透露将上市的股票数量,也没有透露预计的上市价格。不过,赶在人工智能浪潮上,市场普遍对 Arm 的这次 IPO 持有乐观态度,不少分析师预计它的估值在 700 亿美元左右,将会在 IPO 中筹集 80 亿至 100 亿美元。这也让它有望成为有史以来第三大科技公司 IPO,仅仅次于阿里巴巴和 Meta 的前身Facebook。

Arm 提交的文件中曝光的另一个细节是它的财务状况。尽管全球芯片市场低迷对 Arm 的许多大客户(包括最近几个季度的三星和高通)造成了打击,但该公司的收入和利润在 2023 财年仅略有下降。

文件显示,在 2022 财年,Arm 全球收入飙升 33% 至 27.03 亿美元,但 2023 财年下降至 26.79 亿美元。同期净利润也略有下降,从 5.49 亿美元降至 5.24 亿美元,但这比其他一些芯片设计商的表现要好得多。

虽然 Arm 还没有在招股书里透露 IPO 的定价,但是软银的孙正义此前一笔交易透露了一丝端倪:软银已重新收购了其投资部门 Vision Fund (愿景基金)持有的 Arm 25% 的股份。这笔交易价值 161 亿美元,将在两年内支付,它对 Arm 的估值为 644 亿美元。这仅略低于一些人预测该公司 IPO 的 700 亿美元估值。

不过这次 Arm 的 IPO 里,软银计划放弃多少控制权仍有待观察。知情人士表示,软银将只计划出售 Arm 的少数股权,约占 10%,保留其余股份。Arm 的几家最大客户——包括苹果、英伟达、三星和亚马逊——计划成为该公司的主要投资者。

此外,招股书透露,Arm 总共选择了 28 家银行进行 IPO,巴克莱银行、高盛、摩根大通和瑞穗金融集团是此次发行的主承销商。

Arm 将在 9 月初开始 IPO 路演。Arm 今年早些时候向美国证券交易委员会提交了一份保密的初步招股说明书,但公司必须在正式股票销售流程开始前至少 15 天公开其文件。

Arm 首席执行官雷内·哈斯 (Rene Haas) 有望在 IPO 完成后获得 2000 万美元的现金奖励,此外还有 2000 万美元的股票奖励。

芯片领域的小”瑞士“

在过去二十年中,Arm架构已在智能手机中无处不在,因此,它也被视为科技领域的中立方或“瑞士”,因为它的设计几乎用于所有智能手机处理器,包括苹果制造的处理器。Arm 的设计几乎垄断了每部智能手机核心的芯片,市场份额超过 99%。而且现在,它也越来越多地用于服务器和笔记本电脑处理器。该公司在 IPO 文件中表示:“我们估计世界上大约 70% 的人口使用基于 Arm 的产品。”

但 Arm 本身并不是一家芯片制造商。相反,该公司负责提出“架构”或整体设计,其中包括其他公司用来构建芯片的组件和编程语言指令。然后 Arm 将其出售给芯片制造商以整合到成品芯片中。

Arm 的商业模式是授权这些架构的知识产权,以便其他公司可以围绕这些架构构建系统。近年来,ARM 还试图出售自己的处理器设计,这是一项比仅仅授权底层架构技术更赚钱的业务。Arm 的架构不仅适用于可穿戴设备或智能家电,还扩展到了联网汽车等其他产业里。

在文件中,Arm 称自己是一家“工程第一的公司”,拥有 4753 名员工(约占全球员工的 80%),专注于研究、设计和技术创新。该公司表示,其在全球范围内拥有或共同拥有约 6800 项已授权专利,并有约 2700 项待决专利申请。在上一财年,超过 260 家公司在使用基于 Arm 的芯片,其中包括亚马逊、Alphabet Inc.、高通和Advanced Micro Devices Inc.。该公司与其前 10 名客户(按特许权使用费收入衡量)合作的平均时间为超过20年。

Arm不仅是芯片行业的领头羊,还在人工智能领域发挥着重要作用,并且越来越多地标榜自己是一家人工智能公司。Arm 表示,它设计的每个处理器都将加速其所支持的人工智能和机器学习技术。它的处理器已经运行这些技术,并且该公司已开始添加新功能以使算法运行得更快。作为这一努力的一部分,Arm 正在与 Alphabet、自动驾驶公司 Cruise、梅赛德斯-奔驰、Meta 和 Nvidia 合作,部署可以运行基于人工智能的软件的 Arm 技术。此外,靠 GPU 挤上万亿公司王座的英伟达,本月早些时候, 推出了用于生成式 AI 应用的新型 Grace Hopper 芯片,该芯片就基于 Arm 架构。

今年 5 月,Arm 还推出了两款针对机器学习应用的新芯片组。据 Arm 称,其中一种名为 Cortex-4 的新型 CPU 是一种芯片组,可提供更快的机器学习性能,并且功耗比其前身减少 40%。另一种名为 G720 的 GPU 提供了更好的性能,并且比其前身占用的内存带宽减少了 22%。

不过这座芯片行业的”小瑞士“目前掌握在软银手中。

Arm 成立于 1990 年,是 Acorn Computers、苹果和 VLSI Technology 的合资企业。从 1998 年到 2016 年,该公司在伦敦证券交易所和纳斯达克上市,2016 年,软银以 320 亿美元收购了该业务,随后试图在 2020 年以 400 亿美元的价格出售给英伟达。不过由于这幢交易未能获得监管批准,2022 年初只能以失败告终。为此英伟达还付出了12.5 亿美元的巨额分手费。

重启科技IPO

Arm 的这次IPO,不仅关乎 Arm 和软银,对于自 2022 年以来一直低迷的 IPO 市场来说,更是一件大事。自从科技股自 2021 年一路飙涨到巅峰、又在 2022 年急速下跌之后,科技公司的 IPO 基于冻结。此次发行仍有望给陷入困境的 IPO 市场带来近两年来最大的提振。

此次上市有望成为自电动汽车制造商 Rivian 于 2021 年 10 月发行 137 亿美元资金以来美国最大规模的IPO。它的排名可能接近甚至略低于科技行业有史以来最大规模的 IPO:2014 年,阿里巴巴集团首次发行 250 亿美元, Meta 的前身 Facebook 则在 2012 年首次发行 160 亿美元。

Arm 的成功上市将为软银创始人孙正义带来一大笔急需的财富,他的愿景基金去年亏损了创纪录的 300 亿美元。它还可能刺激数十家公司加速或推迟自己的首次公开募股计划。其中包括在线杂货配送公司 Instacart Inc.、软件公司 Databricks 和身份验证初创公司 Socure 等。

据《金融时报》的报道,Instacart 可能是今年年底前首批进行 IPO 的公司之一。去年5月,该公司首次提出在纽约上市的意向,但由于市场状况而推迟了计划。 据直接了解该公司财务细节的人士透露,Instacart  的估值已从 2021 年 3 月 390 亿美元的峰值跌至今年 5 月的 120 亿美元。知情人士表示,它将根据今年晚些时候公开市场是否稳定而做出决定。

Databricks 的风险投资支持者之一 Wolfe 表示,Databricks 6 月份营收超过 10 亿美元,并以 13 亿美元收购了 OpenAI 竞争对手 MosaicML,该公司正在考虑 IPO。

据一位了解 Databricks 计划的人士透露,Databricks 首席执行官 Ali Ghodsi 曾多次表示他打算让公司上市,但 Databricks“不会是第一个上市的”。他们补充说,该公司“将观察 [Arm 的 IPO] 进展如何”。

过去一年私人投资者的紧缩增加了紧迫性:据数据显示,今年前六个月美国风险投资融资额与 2022 年同期相比下降了 59%,风险投资支持的退出额骤降 79%。

估值 45 亿美元的身份验证公司 Socure 曾暗示将于 2021 年进行 IPO,但因市场恶化而取消了计划。Socure 创始人约翰尼·艾尔斯 (Johnny Ayers) 表示,今年,Socure 从摩根大通获得了 9500 万美元的信贷额度,聘请了一位具有 IPO 经验的新首席财务官,并正在为最快明年的 IPO 做准备。

艾尔斯说:“你永远不想成为第一个退出的人,或者你会以相当大的折扣定价,因为购买者正在承担风险。” 但他补充道,如果支付集团 Stripe、Instacart 或金融科技初创公司 Chime 等“领头羊公司”成功进行 IPO,那么“你会看到更多公司迅速排队”。

看来,此次 Arm 的命运,将成为一众独角兽接下来命运的风向标。

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